Los monotremas son los únicos mamíferos que nacen de huevos y pertenecen a un antiguo orden de mamíferos representado por solo cinco especies vivas: el ornitorrinco y cuatro especies de equidna (u oso hormiguero espinoso). Todos ellos tienen otras cosas en común aparte de poner huevos: son endémicos de Australia y tienen algunas características esqueléticas primitivas. Es curioso porque la propuesta de que algunos mamíferos se reproducían poniendo huevos se consideraba descabellada en los círculos zoológicos de principios del siglo XIX. read more

No todos los estudios están de acuerdo

Las implicaciones de esta afirmación son muy relevantes en términos evolutivos. Algunos estudios hacen referencia a un gen mitocondrial, el que codifica para la citocromo oxidasa 1, o gen COI. Aunque solo se deba a la mera deriva genética —cambios sufridos al azar y sin presión selectiva—, lo habitual es que la tasa de evolución medida por este gen en invertebrados esté en torno al 1,2 % cada millón de años. Sin embargo, una antigüedad de 220 millones de años para una especie como  cancriformis situaría esta tasa de mutación en un 0,16 %. read more

 

¿Puede una araña permanecer largo rato bajo el agua sin ahogarse? Es una táctica un tanto inusual para una araña, pero así es. Un equipo de científicos de la Universidad de Binghamton, el Conservatorio Amazónico de Estudios Tropicales, la Universidad Estatal de California en Sacramento y la Universidade de Aveiro ha documentado el uso prolongado de refugio submarino (más de 30 minutos) de la especie Trechalea extensa ante una amenaza percibida por el arácnido.

Para cualquier araña, sumergirse bajo el agua puede ser mortal, pero esta especie parece ha ideado un método infalible para no tener que salir a respirar: usa una película de aire para esconderse. Según los expertos, los pelos que cubren su cuerpo serían idóneos para mantener esta película de aire sobre su cuerpo, ayudándola también a prevenir la pérdida térmica bajo el agua, a la par que protegerla de que se humedezcan o entre el agua en los órganos respiratorios del arácnido. read more

Las palomas supersticiosas

El condicionamiento operante es una forma de estimular conductas deseables y evitar o eliminar aquellas indeseables. A diferencia del condicionamiento clásico pavloviano, que asocia un estímulo con una conducta, el condicionamiento operante trabaja asociando la conducta con sus consecuencias.

Pero en ocasiones, las consecuencias percibidas no siempre son consecuencias reales. Y es precisamente lo que Burrhus F. Skinner descubrió en 1947 en uno de sus experimentos con palomas.

Los animales eran preparados —se les dejaba cierto tiempo sin comer— e introducidos en jaulas experimentales donde no se realizaba ningún tipo de condicionamiento. Tan solo un temporizador de cinco segundos proporcionaba una pequeña cantidad de comida al animal. Sin embargo, con el paso del tiempo, los animales adquirieron un comportamiento específico que no había sido inducido por ningún agente externo. read more

«Son animales asombrosos, y parte de lo que atrae es su patrón de color», dijo Bruce Robison, científico principal del MBARI y líder de la investigación del equipo que hizo el descubrimiento. Los pigmentos que dan color a la piel del pez podrían ser en realidad una forma de camuflaje, ya que estos tonos absorben los restos de luz azul que llegan a las profundidades, haciendo que el animal sea casi invisible en su entorno. «Pero cuando lo iluminamos con nuestras luces blancas, es simplemente precioso», dijo Robison. read more

Mucho más común y numerosa es la musaraña etrusca (Suncus etruscus), rival del murciélago abejorro en la categoría de mamífero más ligero conocido. Con un peso de entre 1,7 y 3 gramos, en general este animal recibiría la medalla de plata, aunque puntualmente, algunos individuos adultos pesan menos que algunos ejemplares de murciélago abejorro. Sin embargo, sin duda alguna es un animal de mayor tamaño; sin contar con la cola, la musaraña etrusca mide entre 35 y 50 milímetros.

Se extiende desde la zona de Myanmar y Tailandia, donde comparte hábitat con el murciélago abejorro, hasta gran parte de la cuenca mediterránea, incluyendo la península itálica y la ibérica, excepto el cuadrante noroccidental. Habita bosques templados, mediterráneos y tropicales, y se asocia fácilmente con poblaciones rurales humanas, donde aprovecha los cultivos abandonados. read more

Una de las criaturas más curiosas del Episodio III es un enorme reptil de aspecto de lagarto, que Obi-Wan Kenoby usa como montura. El nombre de la criatura es varáctilo. Su anatomía general recuerda a la de un gran lagarto, con las patas de una salamanquesa y con plumas de algún tipo de ave tropical.

Hoy sabemos que la capacidad de producir plumas es un rasgo primitivo en los arcosaurios, un gran grupo de animales que incluye a pterosaurios y varios grupos más de animales extintos, cocodrilos y dinosaurios, entre los que se encuentran las aves. De modo que la presencia de este tipo de estructuras podría indicarnos que nos encontramos ante un animal de este grupo. read more

Evitando a las garrapatas

Como se ha visto, en las enfermedades transmitidas por garrapatas existe una gran especificidad, y muchas veces las garrapatas no portan patógeno alguno. Sin embargo, ante la duda, siempre ha de aplicarse la máxima de “más vale prevenir que curar”. Lo mejor que podemos hacer contra estas enfermedades es, como suele ser habitual, tomar medidas preventivas. Si la garrapata no llega a anclarse a tu piel, los patógenos no entran en tu cuerpo. Por eso hay que tomar ciertas precauciones en las salidas al campo, especialmente en zonas con arbustos muy frondosos o helechos, donde las garrapatas pueden estar aguardando pacientemente a su presa. read more

«Con millones de estas ranas viviendo en la hojarasca, creemos que es probable que desempeñen un papel enormemente importante en el ecosistema como fuente de alimento para todo lo demás, desde los lagartos hasta las aves depredadoras», dijo Tom Jameson, investigador del Departamento de Zoología y del Museo Universitario de Zoología de la Universidad de Cambridge, que dirigió el estudio que se ha publicado en la revista Herpetological Monographs.

«Hasta ahora estas nuevas especies habían pasado desapercibidas porque son pequeñas y marrones y se parecen mucho a otras ranas», dijo Tom Jameson. «Su estilo de vida es absolutamente fascinante», añadió. «Estas ranas viven en la oscura y húmeda hojarasca de los bosques, que es como un mundo secreto: no sabemos realmente nada de lo que ocurre allí. No entendemos su comportamiento, cómo se socializan o cómo se reproducen». read more

La especie y su comportamiento

Philoponella prominens es una especie social que es nativa de países como Japón y Corea. Pertenecen a una familia de arañas que no contienen veneno.

Hasta 300 arañas individuales pueden unirse para tejer un vecindario completo de telarañas. Mientras estudiaban el comportamiento sexual de esta especie, el aracnólogo Shichang Zhang y sus colegas notaron que el sexo parecía terminar siempre con un macho catapultado. Pero el movimiento fue “tan rápido que las cámaras comunes no pudieron registrar los detalles”, dice Zhang, de la Universidad de Hubei en Wuhan, China. read more

 

¿Por qué los escorpiones más pequeños son más peligrosos que los más grandes? Ya tenemos la respuesta. Los seguidores de la saga Indiana Jones recordarán que en “Indiana Jones y el Reino de la Calavera de Cristal”, el doctor Jones advierte que «cuando se trata de escorpiones, cuanto más grandes, mejor». Y los científicos acaban de demostrar que tenía toda la razón, al confirmar que las especies más pequeñas de escorpiones tienen venenos más potentes.

 

El tamaño no importa

Un equipo de investigadores de Universidad Nacional de Irlanda analizó un abanico importante de especies de escorpiones y encontraron que las especies más pequeñas -y, por tanto, con aguijón de menor tamaño- eran hasta 100 veces más letales que las más grandes -y con aguijones más robustos-. read more

«Estos son gusanos muy desagradables en el sentido de que son malhumorados y se dejan provocar fácilmente», dijo Herbert Waite, bioquímico de la Universidad de California en Santa Bárbara, Estados Unidos. «Cuando se encuentran con otro gusano, suelen luchar utilizando sus mandíbulas de cobre como armas».

En un nuevo estudio, que ha sido publicado recientemente en la revista Matter, un grupo de investigadores estudió cómo la especie de lombriz Glycera dibranchiata sintetiza el cobre, que recoge de los sedimentos del fondo del mar, para formar su mandíbula, que constituye alrededor del 10 % de su estructura general. read more

Desde esos primeros pingüinos prehistóricos hasta los actuales, encontramos una amplia variedad de restos fósiles que describen cómo la selección natural fue favoreciendo la presencia de determinados rasgos.

Las alas van cambiando su forma y la distribución de sus plumas, desde unas alas heredadas de animales voladores, y por tanto, casi totalmente adaptadas al vuelo y con cierta capacidad para el buceo, hasta alas totalmente adaptadas al buceo. Las patas traseras fueron adoptando una posición más posterior, óptima para mantener una forma hidrodinámica. read more

 

Un equipo de biólogos marinos del Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterey (MBARI) han descrito una medusa corona de aguas profundas inusualmente grande y distintiva con tentáculos enrollados, perteneciente a una familia monogenérica con 10 especies actualmente aceptadas en el género Atolla.

Las especies Atolla chuni, Atolla gigantea y Atolla vanhoeffeni son las más reconocibles. Pero, tras este descubrimiento, algunas características que se pensaba que eran específicas de la especie han resultado ser menos útiles para separarlas. En concreto, una característica que los investigadores usan frecuentemente para identificar a Atolla es el tentáculo alargado o hipertrofiado que poseen, que incluso puede estirarse hasta seis veces el diámetro de la campana de a medusa. read more

El bacalao fue capturado a una profundidad de 128 metros frente a la costa de Islandia y se mantuvo fresco en el barco antes de descargarlo en el mercado de pescado de Grimsby.

El pescado se colocó frente a los compradores, donde se subastó. La mayoría se sintió atraído por su tamaño, ya que era enorme: unas diez veces más grande que un bacalao común.

El comprador, Nathan Godley, satisfecho por su puja, mostró el pescado en el escaparate de su tienda durante todo un día y dejó que sus clientes se hicieran fotos con él antes de vender las porciones a los compradores. Según el comprador, sacaron 17 kilos del mejor filete y fue un éxito esa semana. read more

 

El dragón de Komodo (Varanus komodoensis) es la especie de lagarto vivo más grande y lo más parecido a un dinosaurio moderno que contamos en nuestro planeta. Son animales impresionantes: poseen una mordedura venenosa potencialmente mortal, por lo que lograr que, en cautividad, dos dragones de Komodo, actualmente en peligro de extinción, se apareen y no se maten en el proceso, es una tarea arriesgada tanto para los animales como para los cuidadores involucrados en esta peligrosa cita.

Estas impresionantes criaturas que son capaces de comer hasta el 80% de su peso en una sola vez y pesar unos 135 kilos (y medir hasta tres metros de largo), suelen comerse a los miembros más pequeños de su propia especie y, en ocasiones, hasta a otros adultos, de ahí que sea tan complicada su supervivencia. read more

Al principio se pensaba que cada población de ballenas jorobadas interpretaban su propio repertorio de una forma más o menos fiel al original, pero los biólogos han descubierto algo que podríamos bautizar como ‘intercambio musical’: en 2011, y después de una década de grabaciones y estudio del comportamiento de seis poblaciones distintas de ballenas jorobadas en el océano Pacífico, desde Australia hasta la Polinesia francesa, se descubrió que el canto de una población de ballenas del este de Australia empezaba a tararearlo tres años más tarde otra población diferente y muy alejada de ellas, y que había ido pasando gradualmente por las poblaciones intermedias. ¿Pero porqué se ‘copian’ los cantos? Un misterio más. read more

Estas especies, de las que tenemos varios fósiles, son excepcionales. No solo observamos en ellas a los murciélagos más antiguos —unos 52 millones de años, Onychonycteris medio millón de años más antiguo que Icaronycteris— sino que son murciélagos plenamente funcionales.

Lo único que puede calificarse de primitivo en ellos son sus proporciones, sobre todo respecto a la longitud de las falanges que sujetan el quiropatagio —más cortas que las de los quirópteros actuales—. Sin embargo, entre ambos fósiles hay una diferencia. Icaronycteris, el más reciente de los dos, conserva todas las estructuras craneales que presentan los quirópteros actuales, por lo que se deduce que tenía la capacidad de ecolocalización —el radar sónico de los murciélagos— que Onyconycteris no la tenía, lo que indica que el vuelo fue anterior a la ecolocalización. read more

 

¿Un pez con forma de dragón de dibujos animados? Mientras Fedorstov estaba pescando en el mar de Noruega, se encontró con un pez parecido a un dragón con ojos grandes, una cola larga y una apariencia de color rosa claro.

Como es habitual en este fotógrafo de 39 años, tomó una foto del pez y la compartió en Instagram con sus más de 650 000 seguidores. Subtituló su publicación con una cita de G.F. Lovecraft, que dice: «Una cosa es perseguir algo sin nombre, pero otra cosa es encontrarlo». read more

Esta estructura tan fascinante se forma durante el desarrollo embrionario. Todos los mamíferos comparten un patrón embrionario común de los órganos sexuales, en los que, en inicio, el embrión es sexualmente ambiguo y contiene todos los precursores y estructuras necesarias para desarrollar cualquiera de los dos sistemas, masculino o femenino —e incluso, excepcionalmente, ambos, uno a cada lado, o incluso mantenerse ambiguo—.

La genitalia interna —ovarios o testículos— se desarrolla, en principio, en función de lo que designen los genes. En la genitalia externa, si nada interfiere , el curso natural es que se formen genitales femeninos —vulva y clítoris—. La vía masculina —escroto y pene— es la que implica una alteración hormonal, causada normalmente por la secreción de testosterona por parte de los testículos incipientes. read more