¿Cuáles son nuestras debilidades como especie?

Nos faltan años de evolución. Nos sobra inseguridad

El salto abrumador que dimos hasta la cima de la cadena alimentaria nos ha convertido en seres llenos de inseguridades. La evolución más paulatina y prolongada en el tiempo de leones, tiburones o águilas han hecho de estos animales especies colmadas de confianza en sí mismas. Cuando una manada de gacelas huye por el ataque de un león, si la fiera logra alcanzar una presa, las demás gacelas dejan de correr y siguen pastando. El depredador ya tiene su comida. El ser humano sería el único animal que seguiría corriendo solo del susto. read more

¿Dónde está el cráneo de Shakespeare?

Puede parecernos sorprendente, pero el robo de partes de personajes famosos ha sido algo habitual a lo largo de la historia. Un ejemplo los tenemos en el cráneo del compositor Joseph Haydn, que fue robado para estudiarlo desde el punto de vista de la frenología, una pseudociencia muy de moda en el siglo XIX que suponía que la personalidad podía deducirse de la forma del cráneo. Tras una serie de peripecias, con cambiazo incluido, un cráneo que no era el del músico acabó en su tumba en 1820 y finalmente en 1954 el verdadero pudo descansar junto a su cuerpo. Pero el falso no se sacó, convirtiendo la tumba de Haydn en algo único: contiene un cuerpo y dos cráneos. En 1918 seis miembros de la sociedad secreta Skull and Bones de la Universidad de Yale profanaron la tumba del famoso líder de los apache Geronimo y se llevaron su cabeza, que no ha vuelto a aparecer, como tampoco lo ha hecho el de la famosa Mata Hari, Margaretha Geertruida MacLeod-Zelle, fusilada por los franceses por espía durante la Primera Guerra Mundial. Después de su muerte, su cuerpo fue enviado al Museo de Anatomía de París que exhibía una colección de más de 5.000 cráneos y otras partes del cuerpo de criminales famosos: de allí voló su cabeza. read more

¿Dónde está el Cúmulo de Pandora?

¿Cómo se originó?

El Cúmulo de Pandora nació de la colisión de cuatro cúmulos más pequeños a lo largo de un periodo de 350 millones de años. En este caso, estos enormes cúmulos que chocaron cuentan con galaxias muy brillantes pero, a pesar de esto, apenas representan el 5% de la masa del propio cúmulo. Según los astrónomos, el 20% quizá esté representado por gas tan sumamente caliente que solo brilla en rayos X y, por tanto, solo detectable con telescopios como el Observatorio de rayos X Chandra de la NASA o el nuevo IXPE (Imaging X-ray Polarimetry Explorer), lanzado en 2021 con la intención de observar agujeros negros y estrellas de neutrones, entre otros objetos cósmicos. read more

¿Cuándo empezó el ser humano a fabricar armas?

El primer manitas

El primer humano, la primera especie del género Homo descubierta hasta la fecha, es Homo habilis. Apenas levantaba más de un metro del suelo, pero a este antepasado se le atribuye la fabricación de los primeros instrumentos de piedra. Los restos fósiles más antiguos de Homo habilis superan los 2 millones de años de antigüedad. Por tanto, a esta cronología tendríamos que hacer referencia al hablar sobre cuándo empezó el ser humano a fabricar armas. Pero queremos ir un poco más allá.

Un equipo de investigadores encontró en Etiopía piedras talladas con entre 2,6 y 2,5 millones de años de antigüedad. Este hallazgo abrió un debate: o adelantamos la cronología para Homo habilis, o esta no fue la primera especie en fabricar herramientas. Hablamos de piedras toscamente talladas, obviamente, pero son el inicio de los primeros instrumentos que pudieron ser utilizados también como armas. Estas piedras tan antiguas fueron halladas no muy lejos de donde apareció Lucy, el espécimen más famoso de Australopithecus. ¿Pudieron estos homínidos fabricar armas? read more

‘Jurassic World Dominion’: ¿había dinosaurios que vivían en la nieve?

¿Qué dinosaurios vivieron en la nieve?

Los restos hallados pertenecen a taxones grandes y pequeños. Entre ellos, los hadrosáuridos, dinosaurios herbívoros que tienen un característico pico de pato, como las especies Edmontosaurus y Parasaurolophus. Precisamente, un grupo de Parasaurolophus aparece en el tráiler de “Jurassic World: Dominion” corriendo por unas llanuras nevadas, con Owen Grady y otros personajes cabalgando al galope dispuestos a echarles el lazo al cuello a alguno de estos dinosaurios. Al más puro estilo wéstern. Según vemos en el avance de la película, parece que logra atrapar uno. read more

¿Por qué en Mercurio hace tanto frío si está tan cerca del Sol?

 

Mercurio, con un diámetro de 4 879 km (el equivalente a 0,38 Tierras), es un planeta bastante sorprendente. Es el más pequeño de los cuatro planetas interiores del sistema solar y también el más cercano al Sol (está a 57 millones de kilómetros de distancia). Por este motivo, imaginaríamos que la temperatura en superficie, dada su proximidad con nuestra estrella, tendría que ser abrasadora. Pues no es así (es Venus el planeta más caliente de nuestro sistema).

 

Un amplio abanico de temperaturas

Tiene temperaturas tanto frías como calientes. Para empezar, su temperatura superficial puede variar de unos gélidos –180 ºC a unos ardientes +430 ºC y sus peculiaridades se deben, entre otras cosas, a que su órbita presenta la mayor excentricidad de todo el sistema solar, ya que en su punto más alejado del Sol se encuentra a una distancia 1,5 veces mayor que en su punto más cercano a la estrella. Los cambios de temperatura de Mercurio son los más drásticos de todo el sistema solar. read more

¿Cómo calculan los astrónomos la edad que tiene el universo?

Se puede calcular la edad del universo del mismo modo que podemos saber cuándo la soltaron una piedra de la mano si conocemos su posición y velocidad. Para el universo basta con estimar su velocidad de expansión, especificada por la constante de Hubble. Aunque viene expresada en unas curiosas unidades (kilómetros por segundo y por megaparsec), su inversa es la edad del universo. Y aquí está la complicación. Desde hace medio siglo los cosmólogos están divididos en dos bandos: aquellos que piensan que el universo se expande relativamente rápido, con un valor para la constante de 100, y aquellos que favorecen una expansión lenta, con un valor de 50. read more

Las lunas más extrañas del sistema solar

 

Todos los planetas principales, aparte de Mercurio y Venus, tienen lunas, y si hablamos de planetas como Saturno o Júpiter, tienen docenas de ellas orbitando a su alrededor. De Júpiter tenemos más cercanía con sus cuatro lunas principales o lunas Galileanas y es que hay bastantes lunas en nuestro sistema solar que son francamente extravagantes.

 

Tritón (Neptuno)

Viajamos hasta Neptuno para conocer una de sus lunas: es uno de los astros más fríos de nuestro vecindario cósmico. Tritón se encuentra a 4 500 millones de kilómetros del Sol y es la luna más grande de este planeta (tiene 13 lunas). Es una luna llena de extravagancias porque, para empezar, orbita en dirección opuesta a la rotación de Neptuno, lo que hace que sea la única luna grande dentro de nuestro sistema solar con una órbita retrógrada. Respecto a su temperatura, es tan gélida que gran parte de su atmósfera rica en nitrógeno es en realidad escarcha. ¿Viajaremos hasta Tritón? La misión Trident de la NASA podría ser una posibilidad. Esta misión tiene fecha de lanzamiento propuesta para octubre de 2025. Si se aprobase definitivamente, la nave llegaría a Tritón en junio de 2038. read more

Cuatro ideas para luchar contra los microplásticos de la ropa

Volver a las fibras naturales

La primera posibilidad, volver a las fibras naturales como la lana o el algodón, es muy obvia, pero también tiene sus inconvenientes. Se trata de materiales más caros y su producción a gran escala tampoco es inocua a nivel medioambiental, pues requiere mucha agua y el uso de grandes superficies de terreno para su cultivo.

Filtros en las lavadoras

Puesto que buena parte de las microfibras que terminan en el agua provienen del lavado, una solución muy práctica sería incorporar filtros en las salidas de agua de las lavadoras que atrapasen esos materiales. “Capturar los microplásticos en su fuente de origen es una muy buena alternativa”, explicó Demirel. read more

Cinco retos técnicos que superó el Apolo 11

Los técnicos de la firma de sistemas optrónicos Angénieux, que había ideado el objetivo de aumento especial de la cámara Westinghouse que llevaban los astronautas, tuvieron que desarrollar un sistema para proteger las superficies ópticas de la radiación solar y un nuevo proceso mecánico de lubricación, pues observaron que en las condiciones en las que se iba a usar su equipo, el lubricante convencional se evaporaba y cubría el objetivo con una capa de material atomizado.

Un equipo de ingenieros de la NASA comenzó a trabajar en la bandera que desplegarían los astronautas en el satélite tres meses antes de que partiera la misión Apolo 11. read more

Así se ven las profundidades de la galaxia Messier 99

Una galaxia majestuosa a escala cósmica

Lo cierto es que esta galaxia tiene una forma inusual y asimétrica con un núcleo desplazado y brazos espirales desiguales. Es un raro ejemplo de una galaxia con un brazo espiral dominante.

“Messier 99 es un ejemplo de una galaxia espiral de gran diseño, con brazos fuertes, prominentes y bien definidos que envuelven claramente el centro de la galaxia”, dijeron los astrónomos de ESO. “Fue fotografiado con exquisito detalle por el instrumento MUSE en el Very Large Telescope de ESO. Es una combinación de observaciones realizadas en diferentes colores o longitudes de onda de luz, que muestran nubes de gas ionizado por estrellas recién nacidas” read more

La planta prehistórica que Jurassic Park también trajo a la vida

Sin embargo, durante el período Triásico, los helechos arbóreos eran muy comunes, y formaban parte del paisaje, junto con equisetos arbóreos y las primeras gimnospermas. Las plantas con flores —angiospermas— aún no existían, tendrían que pasar más de un millón de siglos hasta que surgieran y se convirtiesen en los organismos dominantes, relegando a las gimnospermas a las menos de 1000 especies modernas, y las menos de 800 especies de helechos arbóreos modernos. Actualmente, los equisetos arbóreos solo se encuentran fosilizados en las rocas. read more

¿Por qué las ‘flores de Bach’ no son recomendables?

¿Cuál es el fundamento científico?

Según los defensores de los remedios florales de Bach, su modo de acción no está relacionado con mecanismos moleculares ni farmacológicos, puesto que al dejar las flores en agua al sol durante tres horas y diluir después en brandy, en el resultado final no queda una cantidad significativa de los principios activos de la flor. Su argumento es que las flores de Bach funcionan mediante una sutil energía, arrastrada por el sol al agua, y de ahí al remedio. Esa energía, hasta hoy, nadie ha podido cuantificarla de ninguna manera, y sus defensores no son capaces de definirla en términos científicos. read more

Estos son los meteoritos que han cambiado la historia

Entre 1818 y 1883 cinco expediciones partieron en busca de la “Montaña de Hierro” y fracasaron. En 1894 Robert E. Peary, guiado por un lugareño que lo condujo a cierto lugar de la isla Saviksoah, al norte del cabo de York, encontró el legendario meteorito que estaba dividido en tres partes: Ahnighito (34 Tm), la Mujer, (3 Tm) y el Perro (0,5 Tm). Como no podía ser de otro modo, los tres años siguientes Peary los dedicó a llevárselos del lugar: tuvo que hacer frente al inhóspito clima y a los problemas de ingeniería para construir el único tren que ha recorrido Groenlandia. Al final las «minas» de hierro de los Inuit fueron vendidas por 40.000 dólares al Museo Americano de Historia Natural y hoy pueden verse en la Sala de Meteoritos Arthur Ross. read more

¿Podría la Luna tener atmósfera?

Esta idea se refleja muy elegantemente en esta gráfica. Las bandas coloreadas nos muestran la velocidad de las partículas de un gas en función de la temperatura de ese gas. Además, tenemos los planetas y lunas principales del sistema solar colocados según dos criterios: la temperatura y la velocidad de escape en su superficie. La velocidad de escape no es más que la velocidad mínima que necesita cualquier objeto (o partícula) intentando escapar la gravedad de un planeta para, efectivamente, conseguirlo. read more

Messier 91, con todo lujo de detalles gracias al Hubble

 

La impresionante imagen que la NASA ha publicado de la galaxia espiral barrada Messier 91 ha sido gracias, una vez más, a nuestro incombustible telescopio espacial Hubble (de la NASA/ESA).

Esta galaxia se encuentra aproximadamente a 56 millones de años luz de distancia de la Tierra en la constelación de Coma Berenices. También se conoce como M91, NGC 4548, IRAS 12328+1446 y LEDA 41934 y está clasificada como una galaxia espiral barrada.

Su descubridor fue el astrónomo francés Charles Messier quien, en 1781, la describió como una nebulosa sin estrellas, más tenue que Messier 90. Messier 91 se localiza en el supercúmulo local y es parte del cúmulo de galaxias de Virgo. read more

¿Qué fue la enfermedad del sueño que asoló Europa en 1916?

Dormidos, pero conscientes, durante décadas

Los que sobrevivían parecieron recuperarse por completo y regresaron a sus vidas normales. Sin embargo, la mayoría desarrolló a la larga trastornos neurológicos o psiquiátricos, a menudo después de años de una salud aparentemente perfecta. Unas veces estos trastornos avanzaban rápidamente, provocando una discapacidad profunda o la muerte; en otras lo hacía muy lentamente, y se mantenían enfermos durante años o décadas; y en ocasiones, después del ataque inicial, remitía y desaparecía. Todo era muy extraño: no era un coma y tampoco un sueño, puesto que el enfermo se enteraba de lo que sucedía a su alrededor. Popularmente se la conoció como la enfermedad del sueño, porque entraban en un estado de mínima consciencia. Muchos de los que despertaron -y los últimos lo hicieron en los años 60- la enfermedad les dejó secuelas que recuerdan al párkinson. read more

Hubble capta una espectacular instantánea de NGC 1705

 

Un grupo de astrónomos responsables del telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA ha captado una nueva e impactante fotografía de la galaxia enana NGC 1705. Se encuentra a aproximadamente 18,7 millones de años luz de distancia de la Tierra en la constelación austral de Pictor y fue descubierta el 5 de diciembre de 1834 por el astrónomo inglés John Herschel, hijo del conocido astrónomo William Herschel, descubridor del planeta Urano y numerosos objetos celestes. Su hijo, John, popularizó el uso de la fecha juliana en astronomía e inventó la cianotipia. read more

Estos fueron los 7 cambios que nos hicieron humanos

Banderas

Aquí vamos a unir los dos puntos anteriores para complicar aún más el asunto. Vivimos en grupo y podemos llegar a ser muy violentos. Además, somos la única especie capaz de pensar (y contarle a otro lo que hemos pensado) en cosas que no existen. Desde que varias familias se unieron para vivir en tribus, nuestras comunidades no han dejado de crecer hasta organizarnos en las sociedades complejas de nuestra actualidad: los estados políticos.

Con nuestro simbolismo hemos dotado de colores, logos, música y líneas ficticias a los países. Y con nuestra educación hemos aprendido a identificar el nuestro, que nos diferencia de los demás. Nuestra violencia es la que nos devuelve al primate territorial que fuimos, pero en una nueva dimensión. De ahí las guerras mundiales con los vecinos por acaparar recursos. read more

La imagen más bonita de la Tierra desde el espacio

 

GOES-18 es el nuevo satélite meteorológico de próxima generación de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA). Fue lanzado con éxito desde suelo americano en un cohete Atlas y ya forma parte de los satélites geoestacionarios de la NOAA. Su objetivo es proporcionar datos críticos para mejorar el pronóstico del tiempo y monitorizar, tormentas, ciclones tropicales y otros sistemas adversos.

Lanzado el 1 de marzo de 2022 desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral en Florida, se envió lanzó a bordo de un cohete United Launch Alliance Atlas V desde el Space Launch Complex 41. Ese mismo día, los administradores de la misión confirmaron que sus paneles solares se desplegaron con éxito y que ya operaba con su propia energía. read more