¿Qué te atreverías a hacer para sobrevivir en una situación de vida o muerte? Pues seis neandertales que vivían en lo que hoy es Francia fueron devorados por sus compañeros hace 100 mil años. Esto de acuerdo con evidencia de un evento de canibalismo descubierto en una cueva en la década de 1990.

Ahora, una nueva investigación podría haber descubierto por qué los neandertales, incluidos dos niños, se convirtieron en víctimas del canibalismo: el calentamiento global.

 

Un estudio de dos décadas

Científicos franceses descubrieron que los rápidos cambios en los ecosistemas locales —a medida que el planeta se calentaba— podrían haber extinguido a las especies que comían los neandertales, obligándolos a buscar en otro lugar para llenar sus estómagos.

Examinaron una capa de sedimento en la cueva Moula-Guercy, en el sureste francés. Allí, en excavaciones realizadas en 1999 por otro equipo de científicos, se habían descubierto 120 huesos neandertales de seis individuos que mostraban signos de canibalismo.

Neandertales
Fósiles hallados en la cueva Moula-Guercy con marcas de canibalismo, 1999. Fuente: Science Magazine.

 

En 2014, otro grupo de investigación analizó los depósitos de la cueva a una profundidad de ocho metros. También los clasificó en 19 capas asociadas con tres cambios climáticos.

Para el nuevo estudio, los autores dirigieron su atención a la capa 15, una capa de sedimento limoso de aproximadamente 40 centímetros de espesor, la cual cubre aproximadamente de 30 a 40 metros el piso de la cueva.

En esa capa, el carbón vegetal y los huesos de animales estaban tan bien conservados que los científicos podían reconstruir una imagen ambiental que representaba de 120 mil a 130 mil años atrás.

Neandertales

¿Qué pasó con los neandertales?

Descubrieron que el clima en la zona era probablemente más cálido de lo que es hoy, y que el cambio de un clima frío y árido a uno más cálido ocurrió rápidamente.

“Tal vez [sucedió] en unas pocas generaciones”, Emmanuel Desclaux, investigador de la Universidad de Niza.

A medida que los animales desaparecían, algunos neandertales comieron lo que pudieron encontrar: otros neandertales.

A pesar de tal imagen, el canibalismo no es exclusivo de los neandertales. Los humanos y sus antecesores lo han practicado desde el Paleolítico temprano hasta la Edad de Bronce y más allá.

El comportamiento adoptado por los neandertales hambrientos en Moula-Guercy —por lo tanto— no debe verse como “una bestialidad o sub-humanidad”, sino como una adaptación de emergencia a un período de estrés ambiental grave, según el estudio.

 

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